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Dans la plupart des destinations où vous voyagez, il existe un numéro d'urgence que vous devez connaître. Aux États-Unis et au Canada, c'est le 911; en Europe, c'est le 112. Mais dans la ville de Churchill, au Manitoba, il y a un autre numéro d'urgence que tous les habitants ont mémorisé – et c'est le numéro de la Polar Bear Alert Line.

Churchill est une petite ville située dans l'ouest de la baie d'Hudson, dans le nord du Manitoba, au Canada. Son histoire en tant que ville remonte aux années 1700, lorsque la Compagnie de la Baie d'Hudson érigea un poste de traite et la première colonie permanente à quelques kilomètres en amont de l'embouchure de (ce qui sera bientôt nommé) la rivière Churchill.

L'emplacement du poste de traite était basé sur la rivière et la proximité de la baie d'Hudson. C'était une région déjà utilisée pour la chasse et le piégeage par les peuples des Premières Nations, y compris les Inuits, les Dénés et les Cris des marais. Mais ce que ces premiers colons européens n'avaient pas réalisé à l'époque, c'est qu'ils avaient choisi de construire en plein milieu d'une autoroute des ours polaires.

Panneau d'avertissement de l'ours polaire à Churchill
Ces premiers colons n'avaient pas de signes utiles comme celui-ci.

La partie sud-ouest de la baie d'Hudson est la première partie de la baie de 475 000 pieds carrés qui gèle chaque automne. Et cela attire les quelque 1 000 ours polaires qui habitent cette partie du Canada. Ils se rassemblent dans la région de Churchill pendant des semaines avant le gel, attendant avec impatience leur retour sur la glace.

Ce qui signifie que les habitants de Churchill ont dû apprendre à vivre avec des ours polaires comme voisins occasionnels.

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Apprendre à vivre avec les ours polaires

Je suis assis dans une petite salle de conférence d'un hôtel de Winnipeg, écoutant attentivement mon guide de Frontiers North, Duane, commence à passer en revue quelques conseils de sécurité généraux sur les ours polaires. La salle est remplie d'un groupe de 20 voyageurs du monde entier, et nous nous dirigerons tous vers Churchill le lendemain matin pour quatre jours d'observation des ours polaires.

«Ne présumez pas que simplement parce que vous ne voyez pas d'ours, il n'y a pas d'ours à proximité», nous dit Duane. Il explique comment nous devrions nous promener dans les rues de Churchill, en prenant toujours le temps de regarder dans toutes les directions et en suivant une large ligne autour des coins, juste au cas où il y aurait un ours que nous ne pouvons pas voir.

Et si nous rencontrons un ours en ville? Marchez – ne courez pas – rapidement jusqu'au bâtiment le plus proche et entrez à l'intérieur.

Il y a une histoire populaire à propos de Churchill qui suggère que les gens laissent leur voiture et leur maison déverrouillées à tout moment au cas où quelqu'un aurait besoin de se mettre à l'abri d'un ours polaire.

Duane, qui a vécu et travaillé à Churchill pendant plus d'une décennie, nous dit que c'est plus un mythe qu'un fait.

«Les gens laissent les choses ouvertes», dit-il. Mais c'est plus parce que Churchill est une ville de moins de 1000 habitants avec très peu de criminalité.

Pourtant, alors que je me promène dans Churchill le lendemain après-midi, vous feriez mieux de croire que je cherche des bâtiments et des véhicules à proximité qui pourraient être utilisés comme refuge si un ours se promenait sur mon chemin.

Heureusement, les seuls ours que j'ai rencontrés étaient en peinture. (Peinture murale par Arlin Graff)

Des endroits comme Churchill me fascinent. Des lieux qui, selon tous les droits, ne devraient probablement pas être habités par des humains. Je veux dire, la ville est située dans la toundra subarctique, qui connaît des conditions difficiles toute l'année. Churchill n'est relié par la route à nulle part, ce qui signifie qu'il compte sur des avions et des trains (et parfois des bateaux) pour apporter l'essentiel. Et puis il y a ces ours polaires affamés…

Pourtant, Churchill soutient une population d'environ 900 personnes – et beaucoup d'entre elles sont des personnes qui ont visité Churchill une fois, sont tombées amoureuses et ont décidé de ne jamais partir.

La prison de l'ours polaire

Notre premier arrêt lorsque nous arrivons à Churchill le lendemain matin est au Polar Bear Holding Facility, un grand bâtiment en métal à bosses connu sous le nom de «Polar Bear Jail».

C'est là que vont les mauvais ours.

Ou, plus exactement, c'est là que les ours qui s'approchent trop près de la ville sont envoyés pour un petit «temps d'arrêt» avant d'être relâchés dans la toundra. Considérant que Churchill se trouve sur le chemin de leur route de migration naturelle, les ours ne savent pas vraiment qu'ils ne sont pas censés être là.

Prison de l'ours polaire (peinture murale de Kal Barteski)

Paul, un habitant grisonnant portant une salopette d'hiver et une grosse barbe, nous conduit dans un vieil autobus scolaire à la «prison». Il explique que l'installation de rétention des ours polaires va de pair avec le programme unique d'alerte aux ours polaires de Churchill, qui a débuté dans les années 1980 dans le but de mieux gérer les ours polaires à Churchill.

Avant le début du programme, les ours polaires qui erraient à Churchill étaient généralement abattus. Mais alors que de plus en plus d'ours commençaient à se frayer un chemin vers la ville chaque année, les défenseurs de l'environnement ont décidé qu'il devait y avoir une meilleure façon de les gérer.

Désormais, la région de Churchill est divisée en trois «zones». Les ours qui sont signalés dans les zones 2 et 3 sont le plus souvent «bizutés» par les agents de conservation, soit par des bruits, soit avec des balles en caoutchouc. Mais les ours qui errent dans la zone 1, où vivent et travaillent les habitants de Churchill, sont généralement capturés et transportés vers le centre de détention.

Paul nous dit qu'il y avait autrefois une règle des «trois coups et vous êtes absent», selon laquelle un ours capturé en ville plus de deux fois était euthanasié. Aujourd'hui, cependant, les ours ne sont pas abattus à moins qu'ils ne blessent un humain.

Ours polaire sous un buggy de la toundra "src =" http://www.ot-marcqenbaroeul.com/wp-content/uploads/2020/11/PA250222-X2.jpg
Les ours polaires sont des créatures curieuses – et ont un excellent nez.

Un ours est généralement détenu dans la prison Polar Bear pendant 30 jours. Il ne lui est donné ni nourriture, ni eau ni neige. Ensuite, il est étiqueté à des fins de suivi et transporté hors de la ville pour être libéré.

Toutes ces choses sont censées dissuader les ours de retourner en ville. Le problème, cependant, c'est que cela ne semble pas du tout avoir un effet dissuasif; Le taux de récidive dans les prisons des ours polaires est élevé, mes amis. La plupart des ours capturés ont déjà été manipulés par des humains.

Un membre de notre groupe demande à Paul combien d'ours sont actuellement «en prison». L'installation peut contenir jusqu'à 28 ours, et je sais que je m'attendais à ce qu'il dise que peut-être 1 ou 2 ours étaient actuellement assis à l'intérieur.

«Je pense que 10», dit Paul. Il y en avait 8 l'autre jour, mais ils en ont attrapé deux autres en ville ce week-end.

La saison des ours polaires à Churchill

Plus tard, en me promenant dans Churchill, j'essaie d'imaginer ce que ce serait de vivre ici; grandir dans un endroit où les rencontres avec des ours polaires ne sont pas rares, mais plutôt une réalité de la vie.

Au pic de la saison des ours polaires – habituellement vers le début de novembre – le nombre d'ours dans la région peut être supérieur à celui des résidents de Churchill. Et, alors que les ours se retrouvent coincés sur terre plus longtemps chaque année en raison de la diminution de la glace de mer, les rencontres ne font qu'augmenter. En 2016 (la seule année pour laquelle j'ai pu trouver un numéro concret), l'équipe Polar Bear Alert a répondu à 386 appels à sa ligne d'urgence.

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Les ours polaires font juste partie de la vie ici.

Le jour qui résume parfaitement ce que c'est que de vivre dans une «ville des ours polaires» est Halloween.

Halloween dans cette ville de la toundra devient une affaire de patrouilles communautaires. Les enfants de Churchill s'habillent comme les enfants de n'importe quelle autre ville, sauf qu'ici personne n'est autorisé à porter du blanc, et toute la ville est patrouillée par des équipes de personnes – certaines des forces de l'ordre, certaines de Manitoba Conservation et Parcs Canada, et certains se portent volontaires pour le faire – pour s'assurer qu'aucun ours ne perturbe les festivités de collecte de bonbons.

CECI est la vraie raison pour laquelle personne ne verrouille sa maison ou sa voiture ici; les habitants de Churchill n'ont pas d'autre choix que d'être une communauté unie.

En prenant des photos de peintures murales et en m'arrêtant dans de petites boutiques pendant que je marche le long de Churchill (et, laissez-moi vous dire, cela ne prend pas longtemps), je commence à me demander quel genre d'impact des gens comme moi – des touristes désireux de voir un véritable ours polaire à l'état sauvage – avoir une petite communauté soudée comme celle-ci.

Ces peintures murales font partie du projet mural Sea Walls.

Tourisme des ours polaires à Churchill

Churchill est connue comme la «capitale mondiale de l'ours polaire» – vous pouvez même vous arrêter au bureau de poste local pour obtenir un tampon sur votre passeport qui le dit. Parce que les ours sont si accessibles ici, Churchill est un attrait majeur pour les personnes qui veulent voir des ours polaires dans la nature.

Mais le tourisme des ours polaires à Churchill est bien différent aujourd'hui de ce qu'il était lorsqu'il a commencé dans les années 1970.

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Mon tampon de passeport Churchill dans mon ancien passeport

Aujourd'hui, des touristes comme moi s'envolent pour Churchill et sortent dans la toundra dans des véhicules construits sur mesure pour voir les ours polaires dans la zone de gestion de la faune de Churchill. Mais dans les années 1970, les gens qui voulaient voir les ours dans «la nature» ont été emmenés en autobus scolaire à la décharge de la ville.

Ouais, le dépotoir.

Les ours polaires sont intelligents et suivent leur nez à la nourriture. Et ils ont découvert que le dépotoir de la ville de Churchill était l'endroit idéal pour chercher de la nourriture en attendant que la baie d'Hudson gèle. Le problème avec cela, bien sûr, est que les ours ont commencé à associer les ordures à la nourriture, et il y a eu plusieurs cas (même récemment) d'ours par effraction dans les garages et les entreprises à Churchill lorsqu'un sac d'ordures voyou a été laissé trop près d'un porte.

Aujourd'hui, le tourisme des ours polaires est une affaire beaucoup plus organisée (et moins puante) à Churchill. Des groupes de touristes sont emmenés dans la toundra dans des véhicules spécialement construits qui leur permettent de s'approcher des ours polaires à une hauteur sûre.

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Observation des ours polaires depuis un buggy de la toundra

CONNEXES: Comment voir les ours polaires à Churchill: une visite des ours polaires pour votre liste de seau

Alors que notre Tundra Buggy s'arrête un jour pour regarder une maman ours et ses jumeaux naviguer curieusement autour du véhicule géant, je demande à notre guide Duane s'il pense que les ours de Churchill n'ont pas peur des véhicules de tournée car ils sont tout simplement naturellement intrépides (ours polaires n'ont pas de prédateurs naturels autres que les plus gros ours polaires), ou parce qu'ils s'y sont habitués.

Selon lui, c'est un mélange des deux.

Le tourisme des ours polaires est-il responsable?

Parce que les ours polaires de Churchill sont si accessibles (enfin, relativement parlant), ils sont l'une des populations d'ours polaires les plus étudiées au monde. Cela signifie également qu'ils sont devenus assez habitués aux humains et aux véhicules qui les transportent.

Le Churchill porte «connaître» les différents véhicules autour de la ville, dit Duane. La mère ours «présente» ses petits aux poussettes de la toundra et leur apprend à ne pas avoir peur d'eux; à l'inverse, les ours ont également appris à reconnaître les véhicules utilisés par Conservation Manitoba en ville et les fuiront.

Maman ours polaire et petits "src =" http://www.ot-marcqenbaroeul.com/wp-content/uploads/2020/11/PA250426-X2.jpg
Maman et petits viennent voir notre buggy

Avant de partir pour mon propre voyage, je me suis demandé si le tourisme des ours polaires à Churchill était responsable – à la fois pour le bien des ours ET des gens qui habitent Churchill.

Vous ne pouvez pas prétendre que la faune de Churchill n'a pas été commercialisée; Le tourisme des ours polaires en automne (et, dans une moindre mesure, le tourisme des bélugas en été) est une activité importante ici, et ce depuis des décennies. Il est susceptible de continuer à gagner en popularité à mesure que le «tourisme d'extinction» s'installe et que les gens réclament de visiter des endroits et de voir des choses qui pourraient disparaître en raison du changement climatique.

Certaines personnes voient cela comme une mauvaise chose, à la fois pour la terre et pour les animaux.

Mais je ne pense pas qu'il soit particulièrement productif de regarder un endroit comme Churchill et de dire comment les choses «pourraient être» si certains événements du passé ne s'étaient pas produits. Si la colonie Churchill n'avait jamais été fondée, ou si elle avait été fondée ailleurs, en dehors de la route des ours. Si les visites des ours polaires n'avaient jamais commencé. Si le réchauffement climatique n'était pas une crise imminente.

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Aurores boréales à Churchill

Le fait est que Churchill est là où il se trouve. Pour l'instant, les ours sont là. Et la ville et les ours ont une relation unique. Les ours ne sont ni chassés ni menacés, et les résidents dépendent des ours et d'autres animaux sauvages pour leur subsistance.

Et quant à la responsabilité des visites des ours polaires à Churchill? J'en ai vu beaucoup de preuves aussi.

Ne fais pas de mal; mais n'offre aucune aide

C'est vers l'heure du déjeuner le deuxième jour d'observation des ours dans la zone de gestion de la faune de Churchill (CWMA), et notre Tundra Buggy ne s'est pas éloigné du Tundra Buggy Lodge à cause de tous les ours autour. Nous finissons tous notre repas lorsque nous commençons à entendre des bavardages sur le système radio de notre chauffeur. Notre guide s'y intéresse aussi, et tout à coup nous sommes tous curieux.

Il s'avère qu'un invité sur un autre véhicule a «laissé tomber» une partie d'un sandwich sur le pont arrière d'un autre buggy. Notre groupe laisse échapper un halètement collectif alors que cette nouvelle nous est relayée.

Nous avons tous été informés chaque jour de la gravité de l'alimentation des ours à Churchill. Vous n'êtes pas censé emporter quoi que ce soit sur le pont arrière du buggy – pas même une tasse de chocolat chaud – juste au cas où quelque chose tomberait par-dessus le côté. Nourrir les animaux sauvages est un péché capital en matière de tourisme faunique responsable, et à Churchill, cela a des conséquences majeures.

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Les ours ne savent pas que vous n'êtes pas censé les nourrir.

«Un ours nourri est un ours mort», nous dit Duane. Les ours polaires ont un très bon odorat – et de très bons souvenirs, nous dit-il. Nourrir les ours, même accidentellement, peut les habituer à associer des véhicules ou des humains à de la nourriture, ce qui pourrait finalement conduire à un conflit du type qu'un ours ne survivra pas.

Duane nous dit que le touriste fautif sera immédiatement ramené à Churchill et embarqué sur le prochain vol de retour à Winnipeg – à ses propres frais. Il y a aussi une lourde amende qui va de pair avec l'alimentation des animaux à l'intérieur de la zone de gestion de la faune de Churchill ou du parc national de Wapusk, à hauteur de 25 000 $ et / ou 6 mois de prison.

Les visites de l'ours polaire qui sont le plus souvent proposées à Churchill sont du type commercial, se déroulent dans les grands véhicules de la toundra que vous avez vus sur mes photos. Ils opèrent tous sur des terres protégées (habituellement la CWMA et le parc national Wapusk), et le nombre de permis pour ces véhicules est limité chaque saison. Il existe également des directives strictes sur les endroits où ils peuvent / ne peuvent pas conduire, ainsi que des règles dictant comment ils peuvent interagir avec la faune. Le non-respect de l'une de ces règles peut entraîner des amendes et la perte de permis.

Nous nous en tenons aux sentiers établis dans la CWMA, et notre chauffeur doit souvent s'arrêter ou ralentir pour s'assurer qu'il n'empiète pas sur l'espace des ours ou ne les «poursuit» pas. Pour être honnête, les ours ne semblent pas se soucier de nous.

Nous devons cependant nous en préoccuper.

Véhicule de la toundra dans la CWMA "src =" http://www.ot-marcqenbaroeul.com/wp-content/uploads/2020/11/PA250326-X2.jpg
Véhicule Tundra dans la CWMA

Et tandis que nous sommes collectivement indignés par la pensée d'un touriste stupide nourrissant illégalement des ours, nous sommes également attristés plus tard le même jour lorsque nous nous rappelons que notre responsabilité de ne pas entraver l'ordre naturel des choses va dans l'autre sens, aussi.

Nous roulons dans la toundra, tout près du bord de la baie d'Hudson, quand quelqu'un aperçoit un tout petit ours. Duane attrape ses jumelles et confirme qu'il s'agit d'un «coy» ou «cub of the year» – c'est-à-dire un ourson né plus tôt la même année. Mais Duane confirme également que le petit est seul et qu'il semble être chassé par un ours mâle plus grand.

Immédiatement, des sons de détresse émergent de notre groupe, et les gens demandent si le petit peut être sauvé ou si quelqu'un peut venir chasser le plus gros ours.

Duane secoue la tête. Ce n'est pas ce qu'ils font ici. La nature peut être dure, mais ce n'est pas notre responsabilité (ou notre droit) d'intervenir de cette manière. Il y a une chance que si ce petit orphelin erre dans la ville de Churchill, il pourrait être capturé et envoyé au zoo du parc Assiniboine à Winnipeg, mais Duane souligne que cela ne «sauve» toujours pas le lionceau.

Si l'ours est ramassé et emmené dans un zoo, il est toujours retiré de cette population et ne transmettra pas sa génétique; En ce qui concerne la population d'ours polaires de l'ouest de la baie d'Hudson, dit Duane, ce petit est mort de toute façon.

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Le petit solitaire

Pouvons-nous sauver les ours polaires de Churchill?

Le lendemain, alors que nous terminons notre dernier safari avec les ours polaires dans la toundra et que nous retournons à Churchill, j'essaie de réfléchir honnêtement à l'expérience que je viens de vivre. Je suis toujours étourdi d'avoir vu autant d'ours polaires. Mais il y a aussi beaucoup à déballer émotionnellement; J'ai beaucoup appris sur le sort de l'ours polaire et de nombreux faits marquants sur la gravité de leurs perspectives.

Je suis bien conscient que nous, en tant qu'humains, sommes à blâmer, et quand je reviens à Winnipeg, je vais en ligne et fais un don supplémentaire pour compenser davantage les émissions de carbone auxquelles j'ai contribué en me rendant à Churchill (j'ai visité en 2018 , lorsque la ligne de train vers Churchill était encore emportée).

Il y a certainement un argument à faire valoir qu'en promouvant simplement le tourisme des ours polaires, nous contribuons également à leur extinction.

Mais je crois aussi que les humains ne sont pas conditionnés pour vraiment comprendre la gravité d'une situation jusqu'à ce qu'ils la voient de leurs propres yeux. C'est pourquoi le tourisme sombre et le tourisme en cas de catastrophe existent, et c'est pourquoi le «tourisme d'extinction» est susceptible de devenir plus populaire.

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Les ours polaires combattent
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Ours polaire endormi

J'ai vu les ours de mes propres yeux et je me suis assis juste à côté de la baie d'Hudson pendant que des experts en conservation faisaient des présentations sur le raccourcissement de la saison de la glace de mer et sur la façon dont les femelles quittent la glace de moins en moins chaque année (ce qui signifie moins susceptibles d'avoir petits). J'ai regardé des vidéos fascinantes d'ours polaires qui apprenaient apparemment à chasser les bélugas en été et se mêlaient aux grizzlis.

Je ne sais pas si les ours polaires peuvent être sauvés, alors je comprends l'urgence de vouloir les voir. Et je sais aussi que si je ne m'étais pas déjà intéressé aux ours polaires auparavant, je le ferais certainement après avoir fait un voyage à Churchill.

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Le premier ours polaire que j'ai vu – je n'oublierai jamais de regarder dans ces yeux.

L'avenir de Churchill

Churchill a traversé sa juste part de luttes ces dernières années, des violentes tempêtes qui ont emporté la ligne de train locale (l'un des seuls liens de la ville avec le monde extérieur) pendant plus d'un an, aux discussions sur l'impact du tourisme et le menace de changement climatique.

Alors que nous traversons à nouveau la ville pour nous rendre au petit aéroport de Churchill pour notre vol de retour à Winnipeg, je me demande ce que pourrait être Churchill si ce n'est plus la ville qui vit avec les ours polaires?

Les descendants des premiers habitants autochtones de cette région ont toujours cru que la terre et les gens ici sont liés – et Churchill semble avoir une sorte d'attraction indéniable sur les gens qui visitent.

Murale «Nous nageons dans les mêmes eaux» par Charles Johnston

Mais le sort de Churchill est également devenu étroitement lié à des gens comme moi, qui décident de dépenser beaucoup d'argent pour venir aussi loin au nord pour voir les ours.

Je ne peux qu'espérer que les visiteurs pourront voir les autres choses incroyables que Churchill a à offrir également. Des autres espèces sauvages indigènes comme les bélugas, les orignaux et les renards arctiques à la riche histoire que vous pouvez découvrir dans des endroits comme le musée Itsanitaq aux brillantes aurores boréales pendant les mois d'hiver, cet endroit ne se limite pas aux ours.

Il est difficile de dire combien de temps encore les ours polaires resteront à Churchill. Mais j'aimerais penser que le tourisme et l'expérience significative et mémorable qui l'accompagne seront un aliment de base à Churchill pendant longtemps.

Murale «Rencontres au bout du monde» par Kelsey Eliasson

Pour l'instant, cependant, Churchill reste la capitale mondiale de l'ours polaire. Les gens afflueront toujours au bord de la baie d'Hudson en octobre et en novembre afin d'avoir un aperçu de ces magnifiques créatures aussi longtemps qu'elles sont là.

Et cette ligne d'alerte aux ours polaires de 24 heures dont j'ai parlé plus tôt? Son numéro est 204 675-2327 – ou comme le savent les habitants, 675-Bear.

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Pensez-vous que vous aimeriez visiter Churchill?